Comment Jho Low, recherché pour le plus grand vol de l’histoire, a garé son argent dans une banque comorienne obscure appartenant à un Koweïtien

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Jho Low était devenu le visage public d’un fonds souverain malais crénelée connu sous le nom 1MDB, le financier a fait des amis en haut lieu. Il a dîné avec Leonardo di Caprio, a acheté des diamants pour le mannequin Miranda Kerr et a même financé la société de production cinématographique qui fabriquait le «Loup de Wall Street». Il a fait affaire avec Gulf Royal et des magnats de l’immobilier à Abu Dhabi. Les méthodes de haut vol de Low l’ont même mené à des accusations de complots criminels avec un rappeur américain et l’ont inculpé d’un acte d’accusation du ministère de la Justice pour blanchiment de milliards de dollars. Les procureurs ont déclaré que certains des accords commerciaux faisaient partie d’un vaste effort visant à blanchir des fonds publics détournés.

En cours de route, Low a trouvé un allié à Cheikh Sabah Jaber al-Moubarak al-Hamad al-Sabah, un membre bien connecté de la famille royale du Koweït.

Sabah, qui a 56 ans, est diplômé en administration des affaires de la California State University. Il gère plus de 30 sociétés d’une valeur d’environ 200 millions de dollars, selon Bloomberg . Au Koweït, il garde un profil relativement bas. Mais sur les îles Comores, un pays archipel de l’océan Indien, Sabah est un gros problème. Lorsqu’il se rend dans la capitale, Moroni, les journaux le mettent en couverture. Lorsqu’il promet des relations diplomatiques plus étroites et des investissements étrangers plus importants, les responsables comoriens se réjouissent. Bien qu’il ne soit pas impliqué dans la politique chez lui, il a été reçu – et agit – comme un envoyé diplomatique en raison de la situation de sa famille au Koweït. Lors d’un voyage dans les îles en décembre 2017, il a rencontré le président du pays et s’est engagé à renouveler son engagement à soutenir l’économie comorienne.

Sabah avait d’autres raisons de se rendre aux Comores cet hiver-là: la Banque Fédérale de Commerce, une petite banque commerciale qu’il présidait et qu’il possédait à part entière, lui donnait mal à la tête depuis près de deux ans.

Selon l’ancien directeur général de la banque, Amine Halawi, d’origine libanaise, Sabah a aidé Low et Tan Kim Loong – un collaborateur fréquent de Low’s, également connu sous le nom d’Eric Tan ou « Fat Eric » – ouvrir des comptes offshore à la Banque Fédérale de Commerce de l’été 2016. Pour contourner les règles interdisant les activités des non-résidents, le cheikh a écrit une lettre à la Banque Fédérale de Commerce autorisant la transaction à occuper le poste de président du conseil d’administration de la banque. Halawi a transmis la demande à la Banque centrale des Comores, mais celle-ci n’a pas démenti le 15 août de la même année, bien après que les comptes aient été établis.

Sabah a donné ces ordres après Singapour, en Suisse, et les États-Unis ont commencé à enquêter sur le rôle de Low dans un prétendu scandale mondial de corruption, dans le cadre duquel l’ancien Premier ministre malaisien Najib Razak a été inculpé de trois chefs «d’abus de confiance» et d’un chef de «corruption». ”

Craignant que quelque chose n’allait pas et craignant qu’il ne soit pris dans un gâchis bien supérieur à son salaire, Halawi a insisté à plusieurs reprises pour que le cheikh assume l’entière responsabilité des problèmes de conformité liés à ces comptes. Mais lorsque les nouvelles des activités de Low ont finalement été diffusées, Sabah n’était pas celui qui répondait aux questions. C’est Halawi qui a été blâmé: en septembre 2017, il a été arrêté et inculpé de complicité de blanchiment d’argent. En octobre, il a été condamné à trois ans d’emprisonnement aux Comores et à une amende d’un million d’euros, soit 1,2 million de dollars. .

Halawi a interjeté appel de sa peine en 2018; l’amende a été levée et sa peine a été réduite à purger sa peine. Halawi a été libéré de prison, mais a été expulsé du pays immédiatement.

Maintenant homme libre dans son Liban natal, Halawi raconte sa version de l’histoire. Son récit est une fenêtre sur un petit mais important élément du scandale de la 1MDB qui illustre les efforts que l’ultra-uliste du monde va s’entraider et les routes désespérées que suivra l’argent brûlant quand il n’aura nulle part où se cacher.

Les Comoores, une ancienne colonie qui a obtenu son indépendance de la France en 1974, n’est pas un lieu évident pour un play-boy de garer son argent. C’est l’un des pays les plus pauvres du monde où l’électricité a tendance à être coupée de manière inattendue. Les routes sont cahoteuses et la plupart du temps non pavées, et les îles ne disposent que d’une poignée de guichets automatiques.

Néanmoins, en raison de son emplacement éloigné et de sa petite classe politique flexible, l’archipel a offert des opportunités aux types d’entrepreneurs agissant en marge du système financier au fil des ans. À l’époque de l’apartheid, par exemple, les Comores étaient une plaque tournante pour les coureurs d’armes qui travaillaient pour des Sud-Africains sanctionnés.

Faire des affaires dans les îles n’est pas une tâche sournoise: pendant près de deux décennies, les mercenaires français ont pratiquement dirigé les Comores, ce qui rend de nombreux Comoriens, à juste titre, méfiants à l’égard des étrangers. Après leur éviction, une série de coups d’État a valu aux îles une réputation de danger et d’instabilité. Le résultat a été un pays qui n’est pas un paradis pour l’argent, comme les Seychelles à proximité, mais une destination pour les joueurs ambitieux et l’aventurier financier.

Les transactions de Sabah aux Comores ont commencé au milieu des années 2000. À ce moment-là, les îles avaient appelé à des élections libres et ses habitants vivaient dans une relative stabilité. Le cheikh est arrivé sous l’aile de Bashar Kiwan, un homme d’affaires franco-syrien avec lequel il dirige Al Waseet International, une société d’édition et de médias. Avec son sens des affaires, son français parfait et son charisme aisé – ainsi que la bonne réputation du cheikh -, Kiwan a été en mesure de présenter au gouvernement comorien un plan ambitieux visant à transformer les îles en un nouveau Dubaï. Lui et ses associés ont proposé d’aménager un vieil hôtel; la construction de stations, de routes et d’infrastructures et commercialiser les îles auprès des touristes à l’étranger.

Avec la crédibilité de Sabah à ses côtés – Kiwan s’est engagé à lever des fonds par lui-même, mais il a également persuadé le législateur de vendre plus de 40 000 passeports comoriens au gouvernement des Émirats arabes unis. Les EAU ont utilisé les passeports pour documenter les résidents apatrides à qui ils ont à plusieurs reprises nié le droit à la citoyenneté émirienne. (Le Koweït, qui compte une importante population apatride, a envisagé un tel stratagème, mais malgré le soutien public de hauts responsables, les plans n’ont abouti à rien.)

Connu sous le nom de «programme de citoyenneté économique», l’accord devait rapporter 200 millions de dollars aux Comores, destinés en grande partie à donner à la société locale de Kiwan et Sabah, Comoro Gulf Holdings, des contrats de construction des infrastructures dont les îles ont encore désespérément besoin.

Kiwan a également ouvert une banque. Il a incorporé la Banque Fédérale de Commerce en 2006 et, en 2009, il avait obtenu une licence bancaire et avait capitalisé l’institution avec un peu moins de 10 millions d’euros transférés directement de divers comptes liés à Kiwan et Al Waseet International. Au fil des ans, Kiwan est devenu un exilé des Comores, mais il est resté au conseil d’administration de la banque jusqu’en 2016 et a été copié sur des échanges de courriers électroniques internes de haut niveau jusqu’en 2017. Al Waseet secrétaire a répondu aux questions de la banque au nom de Kiwan, qui à son tour a servi d’intermédiaire pour Sabah.

En cours de route, le rôle de Kiwan auprès de la banque a diminué et il n’a finalement plus été impliqué: selon les registres de propriété, en 2010, il avait été complètement désinvesti. Sabah avait pris le relais: le cheikh, qui en 2008 ne détenait que 25% de la Banque Fédérale de Commerce, en devenait le seul actionnaire.

MINE HALAWI A ATTERRI aux Comores en 2009, alors que les rêves d’avenir de Kiwan semblaient bien se réaliser. Halawi a d’abord travaillé à contrat pour la banque libanaise Al Mawarid en tant que consultant technique. «J’ai passé de bons moments aux Comores entre 2009 et 2010», a-t-il déclaré lors d’un récent appel téléphonique. «Le pays était calme, il n’y avait pas de politique à la banque et je suis allé plusieurs fois au Liban pour rendre visite à ma famille.» En 2010, Halawi a contracté le paludisme et est rentré chez lui pour y être soigné. Quand il s’est amélioré et qu’on lui a proposé un emploi à la Banque Fédérale de Commerce, il est rentré. « Ce n’est que lorsque j’étais employé à plein temps que j’ai commencé à voir les difficultés du travail aux Comores. »

À son retour, Halawi a découvert que le principal obstacle était la politique. Moroni, la capitale comorienne, se sent comme une petite ville, alors les rumeurs se répandent comme dans un jeu de téléphone. Une fois que les grandes promesses de Kiwan concernant le régime de passeport se sont avérées vides, vers 2011, tout ce qu’il touchait – y compris la Banque Fédérale de Commerce – était perçu comme corrompu.

«De 2011 à 2012, les dirigeants étaient épuisés parce que tout était politisé», a rappelé Halawi, soulignant que les embauches, les licenciements et les prêts se sont compliqués en fonction de la loyauté politique, de la nationalité et de la richesse des personnes. Halawi a déclaré que le régime de passeport volé de Kiwan – et les allégations qui le sous-tendent – avaient laissé aux clients et aux politiciens une impression négative de la banque, et en particulier des Arabes travaillant dans ce pays.

Pourtant, Halawi a pris de l’avance. Au début de la trentaine, il était ambitieux, énergique et désireux de tirer le meilleur parti d’une occasion précieuse, bien que singulière, de diriger le spectacle. «Au Royaume-Uni, aux États-Unis et même au Liban, je n’aurais jamais pu occuper un poste aussi haut placé», a-t-il déclaré. Ses efforts ont porté ses fruits. En 2014, Sabah a promu Halawi au poste de directeur général, supervisant un petit groupe d’habitants et d’expatriés arabes. Il a également siégé au conseil d’administration de la banque. Sous la surveillance de Halawi, la banque a également commencé à octroyer des prêts à de simples Comoriens. Halawi loua une maison et adopta deux chiots de berger allemand, Arna et Pouji. Il a amené son frère du Liban pour travailler à la banque. «C’était ma maison et ma carrière. J’ai construit cette banque », a-t-il déclaré. «J’avais des projets d’expansion, ouvrant plus de branches. »

« Ce n’était même pas ma banque, » ajouta-t-il après une pause. « À quoi je pensais? »

D’après les souvenirs de Halawi, les choses ont commencé à devenir étranges en janvier 2016, lorsque le conseil d’administration de la banque s’est réuni pour sa réunion annuelle dans un hôtel huppé de Kuwait City, puis a tenu des réunions à huis clos sans lui.

Le 9 mars, le secrétaire d’Al Waseet, chargé de certaines questions bancaires, a envoyé un courrier électronique à Halawi et à d’autres membres du conseil les informant d’une visite importante dans les îles: une délégation comprenant Jho Low arriverait le lendemain à Moroni. Seet Li Lin, ancien camarade de la Wharton Business School de Low’s et vice-président de la société de capital-investissement de Low à Hong Kong, accompagnerait une femme malaise nommée Jesselynn Chuan Teik Ying, journaliste du Wall Street Journal Bradley. Hope et Tom Wright identifient la petite amie de Low dans leur livre récent « Billion Dollar Whale ». Majd Suleiman, ancien associé de Kiwan dont le père est un ancien chef des services de renseignement syriens, et Hamad Al Wazzan, banquier koweïtien, seraient également présents. à faible, est un autre ami de Wharton. Selon Hope et Wright, Low avait pris un semestre pour se rendre au Koweït avec Al Wazzan, qui « organisait des réunions avec des hommes d’affaires et des membres royaux mineurs ».

Le groupe devait quitter le Koweït à 3 heures du matin à bord d’un jet privé de Sabah et arriver aux Comores vers 9 heures du matin, selon des informations par courriel. Ils se rendaient à la banque centrale des Comores avant de repartir quelques heures plus tard. La secrétaire de Kiwan a indiqué qu’ils devraient recevoir un «traitement VIP» en raison de leurs relations avec le cheikh. Elle a joint des copies scannées de leurs passeports et a précisé qu’ils arriveraient sur le vol N689WM.

Ce vol n’a jamais décollé. Mais ça n’avait pas d’importance. En été, Sabah a demandé à Halawi d’ouvrir des comptes pour lui-même, son fils Low et Tan Kim Loong.

Je ne vois pas comment Jho Low et son entourage se sont mêlés à la royauté koweïtienne, mais des reportages, des liens personnels, des fuites de documents et des accords commerciaux tracent des chemins sur la carte de leurs relations. Dans les années qui ont précédé la visite annulée des Comores, Low avait été mêlée à une transaction immobilière assiégée à New York avec Sabah lui-même. Cela a commencé en 2013, lorsque Low s’est associé à un développeur américain pour acheter un hôtel à New York pour plus de 600 millions de dollars. Peu après avoir versé sa part de 200 millions de dollars de l’acompte sur la propriété, Low a vendu une partie de sa participation à une société émiratie appelée Mubadala pour 135 millions de dollars, selon le ministère de la Justice américain.

Low ferait de nombreuses autres transactions et investissements dans le monde avec des partenaires koweïtiens et émiratis, y compris Mudabala, au cours des deux prochaines années. Mais des courriels échangés entre Low et ses partenaires émiriens suggèrent que, avec les enquêteurs de trois pays sur sa trace, il devenait de plus en plus difficile pour lui de faire des affaires – au point que Low avait même lancé l’idée d’acheter sa propre banque. Les avocats l’ont mis en garde contre cela. (Les courriels provenant du compte de Yousef al-Otaiba, l’ambassadeur des Emirats Arabes Unis aux Etats-Unis, ont été rendus publics par un groupe appelé Global Leaks et ont fait l’objet de nombreux reportages, notamment Bradley Hope du Wall Street Journal et Tom Wright, qui ont cassé l’histoire de 1MDB. La manière dont la boîte de réception a été utilisée n’est pas claire, mais Global Leaks, qui était en possession des données, a commencé à diffuser sélectivement les courriels d’Otaiba à plusieurs médias, y compris The Intercept, en 2017.)

La réputation de Low affectait sa capacité à faire des affaires – et à payer ses dettes. Le 26 avril 2016, selon les courriels de Global Leaks, Low a adressé un courrier électronique au PDG de Mubadala pour l’informer qu’il s’était retiré du projet d’hôtel de Manhattan en vendant ses actions à un «Koweïtien Sheikh Sabah, 53 ans». Low a déclaré que cela donnerait aux investisseurs restants de la propriété une prolongation de six mois du service de leur dette. Il a ajouté que Sabah vendrait alors une partie de sa participation nouvellement acquise dans l’hôtel à une société chinoise. Sabah n’est pas entré seul dans la transaction; la famille royale koweïtienne a toutefois conclu un accord avec cette société chinoise.

Tandis que Sabah ouvrait le compte offshore de Low aux Comores et que la secrétaire de Kiwan préparait sa visite en personne, les courriels indiquaient que les deux hommes discutaient également avec la propriété new-yorkaise. Les destins de Low et de Sabah étaient à peine liés, mais ils convergeaient certainement.

À quelques minutes de l’action et à quelques fuseaux horaires, Halawi n’avait aucune idée de ce qui se passait – encore moins qu’un pari lointain sur un hôtel emblématique de New York pourrait avoir une incidence sur ses moyens de subsistance. Il avait trouvé la visite annulée inhabituelle en mars et il avait déplu que certaines discussions aient été gelées lors de la réunion du conseil d’administration de la banque en janvier. Mais il a dit qu’il n’avait jamais pensé à rechercher Jho Low en ligne. En fait, il a affirmé ne pas avoir trop parlé de la situation avant que Bashar Kiwan ne commence à le harceler au sujet de l’ouverture de comptes bancaires de non-résidents plus tard au printemps.

Kiwan a mis la pression au téléphone. Pendant un appel que Halawi a pris dans son bureau, il est devenu agité et a raccroché. «Mes collègues m’ont vu crier et m’ont demandé ce qui n’allait pas», se souvient Halawi. Un ancien collègue de Halawi a confirmé qu’au printemps 2016, le responsable des services bancaires libanais était désemparé et avait demandé conseil sur la manière de gérer la situation. «Je ne savais pas quoi dire», a déclaré l’ex-collègue, toujours aux Comores, qui a requis l’anonymat, craignant pour sa sécurité. «Je lui ai dit: ‘Ce sont des gens puissants et dangereux. Laissez-les assumer leurs responsabilités et démissionner.

Une chose était claire: Kiwan ne serait pas celui qui recule. L’année suivante, Halawi déclara à la police comorienne qu’à la fin de son voyage au Liban, Kiwan avait pris des dispositions pour que son chauffeur le retrouve à l’aéroport de Beyrouth. Le chauffeur lui a remis un dossier rempli d’informations personnelles (passeports, photos, signatures et lettre du cheikh) avec lequel ouvrir les comptes bancaires de Low et Loong, ainsi que du cheikh et de son fils. “Ce n’était pas un jeu. C’était réel », a déclaré Halawi. « Ces gens étaient tous avec le cheikh. »

À son retour à Moroni, Halawi a donné l’ordre à son personnel de la Banque Fédérale de Commerce de procéder à la comptabilité. Il n’avait pas obtenu l’approbation officielle de la banque centrale, ce dont il avait besoin pour pouvoir ouvrir des comptes à l’étranger, mais il s’est dit que la parole du cheikh suffirait. « Avec l’approbation du cheikh, il n’y avait plus rien d’illégal », a déclaré Halawi. « Et au début, toutes les transactions avaient l’air d’aller bien. »

Le 2 juin, la banque a enregistré un compte pour les transactions en euros et un autre pour les affaires en francs comoriens pour Low. Le 17 juin, après avoir formulé la même demande par téléphone, Halawi a envoyé un courrier électronique à Kiwan afin d’exiger des preuves écrites selon lesquelles le cheikh «assumerait l’entière responsabilité de tout problème ou problème de conformité» concernant les comptes de non-résidents. Halawi a fait référence à une lettre que le cheikh avait envoyée au banquier central en mai; une copie scannée de cette lettre est arrivée jointe à un courriel d’une secrétaire d’Al Waseet le 20 juin.

«À la suite de nos dernières réunions au Koweït concernant les actions du conseil d’administration de la Banque fédérale de commerce, j’ai exprimé le souhait qu’un groupe d’amis et d’investisseurs dirige de nouveaux investissements dans votre précieux pays», indique la lettre, énumérant 12 noms, y compris les bas. « Veuillez approuver l’ouverture de comptes en euros / dollars pour les sociétés et les particuliers cotés en bourse auprès de la Banque fédérale de commerce. »

«J’ai personnellement parlé à de nombreuses personnes et organisations d’investissement pour transférer leurs dépôts et leurs investissements aux Comores. Les personnes énumérées ci-dessus sont des amis et des connaissances qui ont montré leur volonté de soutenir cette tendance», poursuit la lettre. « J’espère que vous consentirez à ouvrir ces comptes bancaires à la Banque fédérale de commerce conformément aux règles et réglementations. »

Sur les conseils d’Imad Kreidieh, ancien dirigeant d’Al Waseet et membre du comité exécutif du crédit de la Banque Fédérale de Commerce que Halawi consulterait, Halawi a demandé une copie papier de la lettre, envoyée par courrier international et signée à la main. Il a dit qu’il n’a jamais reçu la copie papier.

Low a commencé à utiliser son nouveau compte bancaire rapidement. Son compte a recueilli pour 2,01 millions de dollars de dépôts, provenant pour la plupart d’un virement électronique après la vente de deux peintures de Basquiat et Monet chez Sotheby’s. Halawi s’est dit que cela devait être «l’investissement» promis par le cheikh; pour la modeste banque d’un pays minuscule, il s’agissait d’une somme astronomique.

Aussi rapidement qu’il est entré, cependant, l’argent a été retiré. Le mois de septembre montre un paiement à 61 122 euros à une société appelée Dabelstein and Passehl en Allemagne et un autre paiement prévu à une organisation caritative appelée COGITO, pour 147 000 livres sterling – près de 200 000 dollars. Low a également transféré 275 000 euros sur le compte de la Banque Fédérale de Commerce de Loong, affirmant qu’il s’agissait d’un «prêt personnel» d’un «taux de 8% au 31 décembre 2016». (Low n’a pas répondu à une demande de commentaire.)

Un tableur détaillant les transactions de Low montre également un transfert important de 600 000 euros sur le compte de Loong. Loong, de la Banque Fédérale de Commerce, a commandé des virements de fonds d’un montant total de 95 000 euros sur le compte de Sabah; Sabah, à son tour, a utilisé son compte pour envoyer de l’argent sur un compte d’entreprise situé aux îles Caïman. Loong a également reçu une facture de 350 000 euros d’un cabinet d’avocats pour une transaction immobilière à Londres, que Halawi a transmise à ses collègues avec un avis de conformité demandant plus d’informations sur le titulaire du compte.

Kreidieh, le responsable de la banque Al Waseet, a demandé à Halawi de fournir ces informations dans un délai de trois jours. En juillet, Low a versé 72 348 dollars à un cabinet comptable américain appelé Weltman Bernfield LLC, en précisant que les liquidités servaient à un «paiement d’impôt».

A la mi-juillet, les comptes de LOW étaient sur le point de grossir. Selon des documents faisant état d’une tentative de transfert de fonds, un peu plus de 25 millions d’euros provenant d’un compte bloqué suisse auraient été livrés à la Banque Fédérale de Commerce. La tentative d’échange a marqué le début de la fin de la course entre Halawi et la banque.

L’argent n’est jamais arrivé: selon une plainte déposée par le ministère de la Justice américain l’été suivant, il s’agissait du paiement d’un tableau de Monet, «Nymphéas», que Low avait vendu à un marchand d’art de Hong Kong. La banque correspondante dans la transaction a refusé de la traiter car l’agent de dépôt fiduciaire suisse qui détenait l’argent ne pouvait pas fournir un contrôle diligent satisfaisant. L’argent a été remis à l’entiercement, le ministère de la Justice a noté; Le 24 juin 2016, le représentant de Halawi a également envoyé un courrier électronique à la banque correspondante de la Banque Fédérale de Commerce pour leur demander de rejeter tous les «transferts simples et entrants» effectués vers Low et Loong.

En août, la banque correspondante, la BMCE, a demandé à Halawi d’expliquer les antécédents de Low, l’origine de ses fonds, et de lui fournir la preuve qu’il avait fait preuve de la diligence requise avant de l’accepter en tant que client. Halawi a transmis la note à Kiwan et a demandé conseil. Halawi l’a également envoyé à Kreidieh. « C’est très sérieux !!!! » répondit Kreidieh.

En octobre, deux tentatives d’envoi d’argent en Europe ont échoué, d’après les relevés de transferts; en juin 2017, le compte européen de Low était vide, les 118 000 derniers euros ayant été transférés sur le compte libellé en francs comoriens, à la demande de Halawi. À ce stade, Sabah et Kiwan étaient au milieu d’une querelle sur des questions financières, selon Halawi. Les notes du conseil d’administration de la Banque Fédérale de Commerce tenue en décembre 2016 indiquent que la banque avait engagé une action en justice contre Kiwan et un autre dirigeant d’Al Waseet afin de récupérer des actifs, à savoir les 4,3 millions d’euros de biens qu’elles possédaient encore sur les îles. Selon des informations parues dans la presse, le tribunal pénal koweïtien a par la suite condamné Kiwan à cinq ans de prison sur la base d’accusations portées contre lui par Sabah. (Kiwan n’a pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.)

Halawi s’est retrouvé pris au milieu du conflit. Qui plus est, Halawi se fâchait contre le nouveau vice-président agressif de la banque, nommé par Sabah. Halawi a estimé que les jours de la banque étaient comptés et que diverses parties prenantes avaient besoin de son aide pour déplacer tous leurs avoirs hors du pays – et rapidement. Il a déclaré: «Pour transférer tout l’argent, ils ont donné l’impression qu’ils faisaient des dépenses normales: un avocat ici, des salaires et des indemnités journalières élevés. » Il a également déclaré cela à la cour comorienne.

Halawi était contrarié et protecteur – «La banque était comme mon bébé» – il a donc informé la Banque centrale des Comores de l’importante somme d’argent qui sortait de la Banque Fédérale de Commerce. La nouvelle a été transmise à ses collègues et Halawi a déclaré: «C’est à ce moment-là qu’ils ont décidé de me licencier. »

En juillet 2017, Halawi s’est rendu au Liban pour rendre visite à son père qui était en train de mourir. De retour à Moroni, Halawi a déclaré que sa voiture avait disparu et que quelqu’un d’autre avait occupé son bureau. «Je suis arrivé à une tonne de problèmes», a-t-il rappelé, ajoutant que les responsables de la banque «ont déclaré que je causais des problèmes, que j’étais un mauvais employé».

« Ils m’ont demandé de démissionner et de devenir le conseiller du cheikh à la place, mais j’ai dit non », a déclaré Halawi, ajoutant qu’au début d’août, « ils m’ont viré. »

Halawi était dévasté, mais ses problèmes ne faisaient que commencer. Il s’était déjà montré peu disposé à prendre parti pour le cheikh; il assumerait bientôt la responsabilité de toutes les activités erronées de la banque.

En septembre 2017, le nouveau directeur de la Banque Fédérale de Commerce, un comorien du nom de Ismael Msahazi Mgomri, a déposé une plainte à la police contre Halawi, l’accusant de blanchir de l’argent. La police a interrogé Halawi et Mgomri, ainsi que le superviseur de la banque centrale, Fahar-Eldine Mohamed, qui a reconnu qu’Halawi avait transmis à la banque centrale une lettre du cheikh sur les fonds – mais qu’il s’agissait d’une traduction française et non originale, et que la banque avait rejeté la demande parce que l’activité offshore était interdite. Mentionnant une autre lettre envoyée par la Banque centrale des Comores à la fin du mois d’août, Halawi a affirmé qu’ils ne répondaient pas avant plus de deux mois.

Rapidement, Halawi a été accusé de blanchiment d’argent et de fraude par un tribunal comorien. Le 14 octobre 2017, il a été envoyé en prison pour purger sa peine de trois ans, avec possibilité de libération conditionnelle après un an.

Hadji Chaabani, un avocat qui a défendu Halawi, a qualifié sa peine de politique par nature en raison des liens étroits qu’il entretenait avec le gouvernement et de la façon dont le processus avait été mené. « Il a été jugé comme s’il avait volé en plein jour », a déclaré Chaabani lors d’un appel téléphonique. «Il n’y a pas eu de véritable enquête. Il n’y avait pas le temps pour une audience sérieuse. »

« Il devait y avoir un bouc émissaire », a ajouté Chaabani. «Cela aurait été scandaleux pour quiconque de prendre le blâme. Halawi était dans la position la plus faible, et il a donc été inculpé.  »

Tout au long de l’automne, le Parlement comorien a également mené une enquête sur le programme de citoyenneté pour la vente, de sorte que les comptes de la Banque Fédérale de Commerce ont été examinés pour vérifier s’ils avaient utilisé l’argent utilisé. (L’enquête a révélé que les fonds à la banque n’avaient pas été utilisés.)

« Halawi dit la vérité », a déclaré un enquêteur travaillant pour l’enquête parlementaire, qui n’est pas autorisé à prendre la parole.

«Il a été victime du choc des titans», a déclaré Kreidieh, soulignant que la plus grande erreur de Halawi était de faire confiance à la parole du cheikh avant d’obtenir l’approbation officielle de la banque centrale. « Ils ne voulaient pas d’un règlement légal, ils étaient vraiment méchants et Amine en a payé le prix. »

Dans la nuit, Halawi – qui a grandi dans une famille libanaise aisée – s’est retrouvé dans une cellule de prison sale et humide. Il souffrait d’infections cutanées et de vomissements sévères presque immédiatement, d’après son dossier médical. «J’étais entassé avec 18 personnes», se souvient-il. Tu t’es fait chier dans un seau. Il fallait payer pour utiliser le téléphone, alors les gens vendaient du crédit, mais j’ai vu des couteaux se sortir de leurs couteaux. Il y avait des rats, des souris – vous l’appelez. C’était sérieux, des trucs sérieux.

En peu de temps, la santé pulmonaire et cardiaque de Halawi s’est détériorée au point qu’il a été transféré dans un hôpital militaire. «Ses jours étaient comptés ici», a déclaré Chaabani. «Ce n’est pas un endroit pour les humains. Tu devais le voir. »Au cours des mois qui ont suivi, Halawi a quitté la prison pour aller à l’hôpital. «Je devais soudoyer tout le monde», se souvient-il. «J’ai payé à gauche, à droite et au centre. J’ai payé des gardes pour me transférer à l’hôpital. « Il a ajouté: » Ils m’ont foiré et m’ont traité comme un chien.  »

La santé de la banque, elle aussi, était défaillante. Début novembre 2017, la Banque centrale des Comores a adressé une lettre à la Banque Fédérale de Commerce pour l’informer qu’elle ne disposait plus des liquidités nécessaires pour faire face aux réserves obligatoires du pays et que son solde au Trésor avait diminué de 59% depuis janvier dernier. Un collègue de Halawi, qui a requis l’anonymat, a déclaré que la banque avait perdu un client important, Comores Telecom.

«C’est une banque qui attend de mourir», a déclaré Chaabani.

Jusqu’à présent, cependant, la banque a au moins réussi à survivre. L’été dernier, un Mauricien nommé Azad Dhomun a été nommé directeur général de la Banque Fédérale de Commerce. Dhomun a déclaré qu’il aiderait à transformer les îles Comores en «la Suisse de l’océan Indien». Mais d’ici peu, un autre incident va survenir: en août, la banque a subi un incendie majeur . La lenteur de la réaction des pompiers a suscité une controverse – le responsable de la sécurité civile comorien a finalement été limogé – mais la cause de l’incendie reste inconnue.

HALAWI SE TROUVAIT À l’hôpital, le 2 décembre 2017, sous la protection du système judiciaire comorien, lorsque Sabah a rendu visite aux Comores. Le cheikh a toutefois ignoré que son ancien employé languissait en détention. Au contraire, le journal local a noté que le Koweïtien « a réitéré sa confiance totale dans l’impartialité du système judiciaire comorien » et « a renouvelé son engagement envers la BFC et s’est engagé à poursuivre différentes missions aux Comores » (Sabah n’a pas répondu à la question.) demande de commentaires adressée à l’ambassade du Koweït à Washington.)

Quand Halawi découvrit que le cheikh était en ville, «je voulais me venger de mes dents», se souvient-il. Puis, avec l’aide d’un avocat renommé, Pierre-Olivier Sur, venu de France par avion, Halawi a plaidé son cas devant une cour d’appel en mars 2018, qui s’était prononcée en sa faveur. Sa peine a été commuée en peine purgée, son amende a été effacée et il a été rapidement déporté au Liban, où il est actuellement à la recherche d’un emploi. Ce n’est pas une tâche facile, compte tenu de sa condamnation pour blanchiment d’argent.

Halawi a assigné la Banque Fédérale de Commerce pour, entre autres, une résiliation abusive. Le tribunal a décidé en mars que la banque devrait lui verser une indemnité de 90 000 euros au titre des arriérés, des indemnités de licenciement et des dommages-intérêts, mais elle a récemment fait appel et l’affaire sera examinée à la fin du mois de novembre.

«Je recouvre encore mes forces», a déclaré Halawi quelques mois après sa libération. «Je suis toujours faible. Je fais des cauchemars tous les jours et je crache du sang matin et soir. Je n’ai pas d’appétit. Je ne veux pas parler aux gens. Je ne suis plus l’homme que j’ai toujours été, qui a toujours été fort. Je suis gêné d’être comme ça.

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