Des géologues ont peut-être retrouvé la source du tremblement de terre massif inexpliqué de l’année dernière

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En novembre dernier, un énorme événement sismique qui a secoué la planète a laissé les experts s’interroger sur sa source possible. Les chercheurs pensent maintenant savoir ce qui l’a peut-être provoqué: un événement volcanique offshore comme nul autre dans l’histoire.

Si l’hypothèse est correcte et qu’il y a eu un mouvement massif de magma sous le plancher océanique dans les îles Comores, situées au large de la côte africaine.

Mayotte a déjà commencé à couler (d’environ 9 mm ou 0,35 pouce par mois) et à se déplacer vers l’est (d’environ 16 mm ou 0,63 pouce par mois) – des mouvements qui correspondraient à une chambre souterraine se dégonflant à mesure que le magma s’écoule.

« Nous pensons que la crise de 2018 est associée à une éruption, malgré le fait que nous ne disposions pas d’observations directes jusqu’à présent », écrivent les chercheurs à l’origine de la nouvelle étude.

« Ce pourrait être l’éruption offshore avec le plus grand volume jamais documenté. »

Sur la base des relevés sismiques effectués dans la région pendant six mois avant le tremblement de terre de novembre, le groupe a suggéré que plus d’un kilomètre cube (0,24 miles cubes) de magma ait été déplacé d’un point d’éruption de 28 km environ. (17,4 miles) sous la surface.

L’idée est que tout ce magma n’a peut-être pas atteint le fond de la mer mais s’est plutôt écoulé dans les sédiments environnants, le gaz volcanique restant piégé à l’intérieur du magma. Cela expliquerait pourquoi rien n’a encore été observé au-dessus de la surface.

« L’événement de Mayotte en 2018 semble montrer un volume important de magma quittant une région de stockage profonde qui, si elle était éruption, en ferait l’une des plus grandes éruptions sous-marines récemment documentées », a expliqué le géologue Samuel Mitchell de l’Université de Hawaii à Mānoa, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré à Gizmodo .

Alors que les tremblements se poursuivent, les scientifiques se bousculent pour apporter plus d’instruments et d’équipements dans la région, afin d’avoir une meilleure idée de ce qui se passe réellement. Pour le moment, l’idée d’un événement volcanique majeur correspond assez bien aux données existantes.

Il reste cependant beaucoup de questions sans réponse: pourquoi l’événement se passe-t-il à l’extrémité est de la chaîne d’îles des Comores, alors que les nouvelles îles volcaniques de la région se trouvent à l’ouest? Et si le magma reste piégé sous terre, pourquoi des bancs de poissons morts apparaissent-ils dans l’eau?

En outre, qu’est-ce qui a provoqué les impulsions haute fréquence qui se sont produites parallèlement au tremblement basse fréquence en novembre? Les vagues de magma se brisant les unes contre les autres lors de l’effondrement d’une chambre pourraient constituer une explication, mais jusqu’à ce que davantage de données de la région deviennent disponibles, il ne s’agit que de spéculations.

Les experts sont également incertains sur la cause de l’activité volcanique. Le sismologue Stephen Hicks de l’Université de Southampton au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à la dernière étude, a déclaré à Gizmodo que les mouvements des plaques tectoniques, une région de manteau surchauffé ou l’ événement en cours du Rift est-africain pourraient en être responsables.

Le nouveau document de recherche n’a pas encore été revu par des pairs, et les auteurs du projet affirment que d’autres scénarios sont encore possibles, mais l’activité volcanique semble correspondre à ce que nous savons jusqu’à présent.

Ce qui est clair, c’est que nous avons besoin d’enquêter davantage sur les événements, même si les scientifiques pensent qu’ils ont maintenant une hypothèse prometteuse. Si de nouveaux séismes se produisent, les habitants de Mayotte – déjà inquiets de ce qui se passe autour d’eux – doivent être bien préparés.

« Améliorer la connaissance de la répartition, de l’alignement et de l’âge des caractéristiques volcaniques situées au large des côtes, en particulier autour des îles principales, pourrait permettre de mieux comprendre le comportement, l’évolution et les dangers associés de cette région particulière », écrivent les chercheurs .

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