L’eau se fait de plus en plus rare aux Comores, conséquence de la déforestation

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Un écosystème délicat a été perturbé aux Comores, lorsque les forêts ont été défrichées pour faire place à des terres agricoles. Les conséquences offrent des leçons pour d’autres parties du monde en développement.

Des centaines de femmes vêtues de couleurs vives affluent vers les rives de la rivière chaque semaine pour se frayer un chemin à travers des paquets de linge. Certains d’entre elles marchent des heures depuis de minuscules villages pour accéder à une ressource critique mais de plus en plus menacée ici sur l’île d’Anjouan: l’eau.

L’île, qui recevait autres-fois des précipitations abondantes, a vu une combinaison de déforestation et de changement climatique entraîner l’arrêt d’au moins la moitié de ses rivières permanentes pendant la saison sèche.

Depuis les années 1950, l’île a défriché des forêts pour faire place à des terres agricoles et a ainsi perturbé un écosystème délicat. Avec autant d’arbres et de plantes coupés, l’eau qu’ils collecteraient et alimenteraient normalement le sol et les rivières disparaît. Dans certaines parties de l’île, les familles peinent désormais à subvenir à leurs besoins domestiques et les agriculteurs ont de plus en plus de mal à irriguer leurs champs.

«Nous avons perdu 40 rivières permanentes au cours des 50 dernières années», a déclaré Mohamed Misbahou, directeur technique de Dahari , un organisme sans but lucratif axé sur le reboisement des terres dans certaines des régions les plus durement touchées de l’île. «Dans certaines régions du pays, il y a maintenant un gros problème pour obtenir de l’eau.», ajoute t-il.

Les rivières asséchées d’Anjouan font partie d’un réseau de problèmes environnementaux sur l’île et un exemple puissant de la façon dont les pays en développement avec toujours plus de bouches à nourrir luttent face au changement climatique, à la déforestation et à la croissance démographique. Les défis auxquels l’île est confrontée aujourd’hui deviendront probablement plus aigus dans d’autres parties du monde en développement dans les années à venir, avertissent les experts.

«Nous sommes confrontés à une augmentation des températures au fil du temps, nous savons donc que différentes cultures réagiront différemment, ainsi que des événements météorologiques plus extrêmes, ce qui complique la tâche des agriculteurs», a déclaré Alex Forbes, directeur des travaux du Programme des Nations Unies pour l’environnement. «Il est reconnu que nous devons améliorer collectivement la gestion des terres afin de maintenir les moyens de subsistance et la production.»

Les récoltes diminuant et les fermes étant divisées en parcelles de plus en plus petites à chaque génération, des dizaines de milliers de personnes ont quitté leur village aux Comores pour chercher du travail ailleurs. Anjouan, en particulier, est devenu un point de départ majeur pour les migrants de l’archipel qui tentent d’atteindre le territoire insulaire comorienne de Mayotte sous administration française.

La population des Comores a plus que doublé depuis 1980, atteignant environ un million de personnes, faisant pression sur ses forêts. Après avoir obtenu son indépendance de la France en 1975, le pays a connu l’un des taux de déforestation les plus rapides au monde.

On a perdu de vastes étendues de «forêts de nuages», remplies de lichens, de mousses et d’arbres conçus pour agir comme des éponges – absorbant une condensation épaisse dans l’air et la rejetant dans le sol de la forêt, où l’eau a trouvé son chemin dans les rivières.

«Anjouan est une petite île», a expliqué Arnaud Charmoille, auteur d’une étude de 2012 sur la disparition des voies navigables de l’île. «Il y a beaucoup de pluie. Mais si vous coupez même une petite quantité de forêt nuageuse, cela aura un impact sérieux. »

En moins de deux décennies, entre 1995 et 2014, environ 80% du couvert forestier restant du pays a été abattu, perturbant les cours d’eau et laissant un sol autrefois fertile exposé à l’érosion et à la lixiviation des nutriments essentiels.

Selon les agriculteurs et les associations caritatives agricoles, les récoltes ont sensiblement baissé, un problème majeur dans un endroit où plus des trois quarts de la population sont impliqués dans l’agriculture. En conséquence, les agriculteurs se sont tournés vers des quantités toujours plus importantes d’engrais chimiques.

« Il y a eu une forte réduction de la production agricole, et cela conduit à l’insécurité alimentaire », a déclaré Ahmed Ali Gamao, un entrepreneur du ministère de l’environnement des Comores, qui supervise un projet financé par les Nations Unies pour restaurer le couvert forestier et aider les agriculteurs.

Le projet a contribué à améliorer la collecte des eaux de pluie et a planté plus d’un million d’arbres au cours des quatre dernières années, en se concentrant sur les espèces capables de résister aux changements climatiques.

«Il y a certaines espèces que nous cultivions et que nous ne pouvons plus cultiver dans nos champs», a déclaré M. Gamao. «Les saisons agricoles changent beaucoup. À certains endroits, il pleut tout le temps et à d’autres endroits, il fait toujours sec. »

Dans le village d’Adda-Doueni, Soumaila Youssouf Abdoullah, un fermier de 45 ans, emballait le sol dans de petits sacs de semis en plastique dans le cadre d’un effort de reboisement mené par Dahari.

« Quand j’étais jeune, il y avait une rivière là-bas, et une autre là-bas, et une autre juste au-dessus de ce point là », a-t-il dit.

La restauration des forêts est un défi, et la forêt de nuages ​​peut être particulièrement difficile à restaurer.

«Il est presque impossible de le remplacer», a déclaré Aida Cuní Sanchez, spécialiste des forêts de nuages ​​à l’Université de York en Angleterre. « Vous devez les enregistrer avant qu’ils ne disparaissent. »

Dr. Cuní Sanchez a mené des recherches dans le nord du Kenya, où elle dit que la perte de forêt nuageuse a un impact similaire sur les rivières et les ruisseaux. Un rapport de 2019 d’un groupe de réflexion intergouvernemental prévoit que les rendements mondiaux des cultures pourraient chuter de 10% d’ici 2050 en raison de la dégradation des terres et du changement climatique.

L’ONU estime que seulement 13% de la population des Comores a désormais accès à l’eau de qualité dont elle a besoin.

Dans le petit village agricole de Mnadzishumwé, qui se trouve au milieu des bosquets de bananiers et de clous de girofle à l’extrémité sud d’Anjouan, l’eau était autrefois abondante. Mais ces jours-ci, en avoir juste assez pour un usage domestique est un combat.

Un comité villageois de l’eau a été créé pour gérer le peu qui reste, et un système de rationnement a été mis en place: Les robinets communaux ne sont ouverts qu’une fois tous les deux ou trois jours, selon la saison.

«Habituellement, nous pouvons obtenir deux bidons de 20 litres pendant deux ou trois jours», a expliqué Sandia Halifa, une agricultrice de 45 ans qui a quatre enfants. « Ce n’est pas assez. Nous devons nous laver, nous devons cuisiner, nous devons laver nos vêtements. »

La rareté de l’eau dans certaines parties de l’île est exacerbée par un système de distribution désuet qui, s’il est résolu, pourrait atténuer une partie de la pression. Mais au fur et à mesure que la population augmente et que le climat continue de se réchauffer, cela n’ira que si loin.

En grandissant, Mme Halifa se souvient avoir fait la lessive dans une rivière du village voisin. Pendant une grande partie de l’année, cette rivière n’existe plus, donc chaque dimanche elle rejoint le flux de femmes des villages ruraux qui se rendent à la rivière Djomani pour laver leurs vêtements. Le Djomani est l’une des rares rivières de l’île qui coulent encore toute l’année.

Mme Halifa dit que le voyage lui coûte 1 000 francs comoriens dans chaque sens, une dépense importante dans un pays avec un PNB annuel par habitant inférieur à 500 000 francs comoriens. Pour une utilisation quotidienne, la famille a dû acheter de l’eau à des entrepreneurs qui ont commencé à conduire de village en village pour vendre des fournitures.

«Ils savent que nous sommes désespérés», a déclaré Soumaila Mshinda, un ancien du village de Mnadzishumwé. «Ils nous vendent 20 litres pour 250 francs comoriens».

Dans la ville voisine d’Adda-Doueni, M. Abdullah s’est souvenu de l’agriculture d’autrefois. « Il n’y avait aucune différence entre la saison sèche et la saison des pluies », a-t-il déclaré. «C’étaient de grandes rivières et il y avait toujours beaucoup d’eau.»

Maintenant, at-il ajouté, « lorsque la saison des pluies est terminée, il n’y a plus d’eau. »

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